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La salud mental podría ser la próxima víctima del calentamiento global

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Crédito: CC0 Public Domain

Una noche de julio, Stephanie Felts estaba acostada en la cama tratando de procesar desastres climáticos simultáneos en todo el mundo. 


por Daniela Sirtori-Cortina – Bloomberg LP


Desde una aplastante ola de calor canadiense hasta los incendios forestales de EE. UU. Y las inundaciones de China, el ritmo de los tambores desencadenó recuerdos de una llamada cercana que tuvo su familia con un infierno furioso cuando vivían en Salt Lake City hace unos años.

«Me acabo de dar cuenta, está bien, esto es tan bueno como siempre, no porque no podamos hacer nada para mejorar las cosas, sino porque simplemente no lo haremos», dijo Felts, de 43 años, que trabaja en servicios financieros y ahora vive cerca de Atlanta. «Te hace sentir como, ‘oye, el apocalipsis está comenzando'».

Ella no esta sola. A más personas les resulta difícil hacer frente a la creciente sensación de que los gobiernos y las empresas no harán lo suficiente para frenar el calentamiento global. Para empeorar las cosas, existe el conocimiento de que incluso si la humanidad se unifica repentinamente en un cambio histórico hacia la energía renovable, es demasiado tarde para evitar las sombrías consecuencias que ya se han producido.

Quizás desde las profundidades de la Guerra Fría no haya surgido una desesperación tan profunda y generalizada por el futuro. Ya sea que se lo llame ansiedad climática, dolor ecológico o cualquier otra cosa, la profunda preocupación por el calentamiento global está afectando cada vez más la vida cotidiana de muchas personas. La mayoría de los adultos estadounidenses ya dicen estar algo o extremadamente ansiosos por el efecto que la crisis climática tiene en su salud mental , según una encuesta de la Asociación Estadounidense de Psiquiatría. Eso se suma al estrés de tratar de protegerse contra el coronavirus.

Pero si bien la pandemia puede retroceder en los próximos meses o años, los cambios atmosféricos provocados por la quema de combustibles fósiles permanecerán durante mucho tiempo. A medida que esta realidad se da cuenta de más personas, los profesionales de la salud mental de todo el mundo se encuentran compitiendo para desarrollar estrategias que les ayuden a lidiar con las consecuencias, sabiendo que es un fenómeno que algún día puede afectar a casi todo el mundo.

En el mundo en desarrollo, millones han estado lidiando con los efectos psicológicos del calentamiento global durante años. El aumento de las temperaturas en Nigeria está contribuyendo a la desertificación, lo que obliga a los pastores del norte a trasladarse al sur para alimentar a su ganado. El cambio ha precipitado enfrentamientos con los agricultores. El miedo a la violencia por recursos cada vez más escasos no es infrecuente.

En octubre pasado, los familiares de Amuche Nnabueze se enteraron de que un grupo de árboles plantados por sus tíos había sido talado en una disputa por la propiedad. «Ahora que cortó los árboles, los animales que vivían allí no tienen hogar», dijo Nnabueze, de 50 años, profesor de la Universidad de Nigeria en Nsukka. «El oxígeno que [los árboles] estaban generando ya no está allí».

El conflicto es emblemático de cómo, gracias al cambio climático , se espera que grandes franjas del Sahel y la sabana africana se conviertan en el frente de una competencia por los recursos.

Mariana Menezes dijo que celebró la firma del Acuerdo de París. Viviendo cerca de Porto Alegre en el sur de Brasil, Menezes dijo que «sentía que íbamos a lograr resolverlo todo». Pero en 2017, cuando el presidente de los Estados Unidos, Donald Trump, anunció que se retiraría del pacto, ella se quedó abatida. «Siento que fui ingenuo y un poco mal informado», dijo Menezes. «Empecé a preocuparme mucho, pensando, ‘oh no, no lo lograremos'».

Comenzó a leer más sobre la crisis. Cuanto más aprendía, peor se ponía. «Me puse muy ansiosa. No podía dormir», dijo Menezes, de 44 años, madre de tres hijos. «Estaba pensando en mis hijos».

En Colombia, la gente se está preparando para un aumento en la temperatura promedio de hasta 0,9 grados Celsius para 2040, lo que podría reducir la productividad agrícola en un país cafetero donde más del 40% de la población ya es pobre. Luis Gilberto Murillo, exministro de Medio Ambiente de Colombia, advierte que el mundo en desarrollo ya enfrenta opciones de vida o muerte ligadas al calentamiento global.

«La preocupación de estas comunidades no es necesariamente que estemos enfrentando la gran catástrofe del cambio climático, y que en 10 años no existirán», dijo. «Estas comunidades no tienen garantía de que seguirán existiendo en dos años».

La gran cantidad de personas en todo el mundo susceptibles al estrés inducido por el clima ha fomentado un sentido de urgencia entre los profesionales de la salud mental que buscan comprender el problema. Prácticamente cualquier persona «podría verse afectada por la ansiedad climática, independientemente de su propia vulnerabilidad personal o su relativa seguridad», según Susan Clayton, profesora de psicología e investigadora del College of Wooster en Ohio.

Varios estudios han encontrado una minoría considerable que dice que el clima cambiante ya afecta su funcionamiento normal. El consejero de Seattle, Andrew Bryant, dijo que las personas están ansiosas por el calentamiento global y por verse directamente afectadas por un desastre climático. La psiquiatra de Nueva York, Janet Lewis, dijo que las personas están luchando con la disonancia diaria de las actividades diarias, cosas que saben que son dañinas, como comer carne roja o conducir un automóvil que quema gasolina.

Lewis, que ejerce en el norte del estado de Nueva York, solía hacer reír a sus colegas sobre su trabajo relacionado con el clima cuando comenzó en 2015. Ahora hay cada vez más evidencia de que el aumento de las temperaturas está asociado con más violencia, incluido el suicidio.

La Alianza de Psiquiatría del Clima, de la que Lewis es miembro, está trabajando con la Alianza de Psicología del Clima de América del Norte para crear materiales de capacitación para profesionales de la salud mental. La Asociación Estadounidense de Psicología ya tiene un curso para profesionales, y la organización sin fines de lucro Psicología para un clima seguro de Australia ha producido una serie de desarrollo profesional. También se están preparando otros esfuerzos en todo el mundo.

Entre los profesionales, la falta de conciencia sobre los problemas de salud mental relacionados con el clima crea un riesgo de malentendidos. Si alguien expresa inquietud por tener hijos debido a la crisis climática, un profesional que no esté al tanto del problema «podría considerarlo como una defensa contra algunas ansiedades más profundas y personales», dijo la psiquiatra Elizabeth Haase.

Los expertos en salud mental enfatizan que la comunicación con amigos y familiares sigue siendo una forma eficaz de afrontar la situación; no todo el mundo necesita un terapeuta. Aún así, solo el 37% de los estadounidenses dicen que hablan sobre el calentamiento global de forma regular con personas cercanas a ellos, según una encuesta del Programa de Yale sobre Comunicación sobre el Cambio Climático.

Explorar la naturaleza del problema es clave para encontrar formas de afrontarlo psicológicamente, según Clayton. El cambio climático es real, por lo que es racional estar preocupado. Está cambiando, por lo que la adaptación completa es imposible. Y es incierto, por lo que la ansiedad puede ser más probable que el miedo. Normalmente, dijo Clayton, es posible enfrentar un desafío de al menos dos formas: resolverlo o cambiar su actitud hacia él. Pero ninguna persona puede frenar el calentamiento global o el cambio climático, por lo que una sensación de impotencia puede afianzarse, provocando una retirada hacia la negación.

Pero hay una tercera forma, dijo: encontrar un propósito en la «lucha» para encontrar soluciones, desde el comportamiento cotidiano como el reciclaje y la compra de alimentos sostenibles hasta la promoción. Lewis dijo que las personas necesitan estar «en contacto con su propia agencia, su propia capacidad para actuar e influir en el cambio en lugar de ser cerradas, abrumadas o simplemente retirarse».

La idea de «volver a conectar a tierra», o fortalecer la conexión entre las personas y el planeta, está ganando apoyo como una forma de aumentar la conciencia ambiental y evitar la desesperación, según la psicóloga clínica Elizabeth Allured. De manera similar, el psicólogo Thomas Doherty, con sede en Portland, Oregón, dijo que alienta a las personas a explorar su identidad ambiental. Aunque es un concepto relativamente nuevo, algunas clasificaciones amplias podrían incluir «egocéntrico» (inspirado en el beneficio personal), «altruista» (preocupación por los demás) o «basado en la Tierra» (que busca proteger el mundo natural por sí mismo). La gente suele mostrar una combinación de estas motivaciones, según Doherty.

Diferentes identidades ambientales llevan a algunos a probar diferentes caminos, desde trabajar para salvar especies en peligro de extinción hasta asegurar el acceso al agua limpia o reducir los desechos. Doherty ha tratado a todos, desde un adolescente lidiando con el dolor climático hasta un economista y ambientalista septuagenario que se enfrenta a la sensación de haber «perdido» la batalla. También ofrece cursos para practicantes.

«Si realmente no tienes ningún tipo de base de identidad ambiental, es como una caja vacía en la que estás tratando de poner algo pesado», dijo Doherty. «Simplemente colapsa».

Rowan Ryrie, de 39 años, descubrió su identidad climática después de preguntarse durante mucho tiempo cómo los padres como ella podrían organizarse en torno a los problemas del calentamiento global. Después de asistir a una demostración en Oxford, en el Reino Unido, decidió embarcarse en una empresa medioambiental más grande.

Con el tiempo, fue cofundadora de una red de defensa global llamada Parents for Future. Menezes en Brasil y Nnabueze en Nigeria dirigen grupos nacionales que forman parte de la organización. «Me siento conectado con padres de todo el mundo que están tratando de hacer el mismo trabajo climático que yo estoy tratando de hacer», dijo Ryrie. «Eso es realmente alentador. Me da mucha esperanza».

En Nigeria, Nnabueze, que también es artista, hace esculturas con basura y trabaja para recuperar el conocimiento indígena sobre la gestión de residuos a través de habilidades como el tejido de cestas, una alternativa más sostenible a las bolsas de plástico. Stephanie Felts en los EE. UU. Escribe cartas abiertas a sus hijas y las envía a Good Grief Network, un espacio digital para discutir la angustia sobre temas que van desde el calentamiento global hasta el coronavirus. Ella dijo que compartir sus pensamientos con personas de ideas afines puede traer alivio.

Luego está Sophia Kianni, una activista iraní-estadounidense de 19 años que fundó una organización sin fines de lucro que traduce la investigación climática a 100 idiomas, mientras forma parte de un grupo asesor de las Naciones Unidas y asiste a la universidad. A Kianni se le ocurrió la idea de su organización sin fines de lucro mientras visitaba a familiares en Irán, donde la contaminación era tan mala que apenas podía ver las estrellas por la noche. Se dio cuenta de que la información climática solo estaba disponible en idiomas selectos, por lo que comenzó a traducirla del inglés al farsi.

Para Ryrie, la promoción puede significar la construcción de carteles de protesta con sus hijas. Su hija de 7 años ha dominado el arte de hacer carteles con pájaros en tecnicolor, incluso si no siempre deletrea correctamente «Amo la naturaleza». A veces, los titulares todavía sacuden a Ryrie, obligándola a dar un paso atrás.

«Enfrentar el colapso climático mientras también piensa en sus hijos inevitablemente genera algunos resentimientos», dijo. «Me di cuenta de que dejar espacio para las emociones es importante en este trabajo».



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